Billy Meredith: Fodboldens første superstjerne

William Henry ’’Billy’’ Meredith er blevet betegnet som fodboldens første superstjerne. Hans karriere strakte sig over 27 sæsoner, og her tæller det år, hvor han var suspenderet på grund af forsøg på matchfixing samt de fire år under 1. verdenskrig, ikke med. Han er den ældste spiller, der har optrådt for Manchester United, Manchester City og Wales. Han spillede en stor rolle i dannelsen af spillernes fagforening Players Union, hvilket ikke gjorde ham særlig populær hos det engelske fodboldforbund FA. Desuden var han med til at åbne både Old Trafford og Citys gamle stadion Maine Road. I sin lange karriere spillede han 740 liga- og pokalkampe og scorede 176 mål. Han spillede 48 landskampe for Wales og scorede 11 mål. Han vandt både det engelske mesterskab og FA Cupen to gange med United. Inden da havde han som anfører vundet FA Cupen med City. Læs her historien om denne fantastiske fodboldspiller og farverige personlighed, der altid spillede med en tandstik i munden.

Billy Meredith blev født den 30. juli 1874 i Chirk tæt ved Wrexham i det nordlige Wales. Allerede som 12-årig begyndte han at arbejde i kulminerne, hvor han var i otte år. Det var her han fik interessen for fagforeninger, da der ofte var strejker på grund af arbejdsforholdene.

Startede i Chirk

Han havde flere brødre, der spillede fodbold. En af brødrene, der var ansat ved jernbanen, tog ham ofte med til Evertons hjemmekampe. Everton var med til at grundlægge Football League i 1888, og der var ikke langt fra det nordlige Wales til Liverpool.

I 1890 begyndte han at spille for Chirk. Det varede i to år, hvorefter han skiftede til Northwich Victoria, der spillede i den engelske 2. division. I denne klub spillede han 11 kampe og scorede fem mål. I hans sidste sæson der blev klubben nummer sidst i rækken og blev derefter opløst. De vandt kun tre kampe i løbet af sæsonen. Billy Meredith var med i dem alle.

Første periode i City

Billy Merediths præstationer for Northwich Victoria bevirkede, at flere klubber var meget interesseret i at tilknytte ham til deres klub. Det drejede sig især om Bolton Wanderers og Ardwick Rangers, der senere blev til Manchester City. Ardwick Rangers sendte to repræsentanter til Wales for at overtale Meredith til at komme til deres klub. De blev mødt med mistænkelighed i det nordlige Wales. Billy arbejdede stadig i minerne, og for at komme til at snakke med ham krævede de øvrige minearbejdere, at de fik serveret frie drinks og øl. Resultatet blev, at Billy Meredith fortsatte med at arbejde i minerne, men spillede i weekenden for City. I 1895 skrev han kontrakt med klubben, og derefter koncentrerede han sig fuldstændig om fodbolden.

Han debuterede for City i et 4-5 nederlag mod Newcastle United i november 1894. Det var mærkværdigvis den samme klub, som han næsten 30 år senere også spillede sin sidste kamp imod. Hans første periode i City var præget af to oprykninger til 1. division, en enkelt nedrykning samt en FA Cup-sejr. Meredith blev hurtigt anfører i klubben og den altdominerende spiller. I hans sidste sæson i City havde klubben chancen for at vinde mesterskabet, men tabte på udebane mod Aston Villa. Under den kamp skulle han have tilbudt Villas Alex Leake ti pund for at tabe. Det resulterede i en sæsons karantæne.

Til United på fri transfer

Manchester Uniteds manager Ernest Mangnall var ved at opbygge et slagkraftigt hold, og i maj 1906 overtalte han Billy Meredith til at komme til klubben på en free transfer. Han fik 500 pund i en såkaldt sign on fee. Manchester City havde betalt illegale lønninger til flere spillere, og det udnyttede United ved at skrive kontrakt med flere fremtrædende spillere bl.a. Alex Sandy Turnbull. Det resulterede i den første store periode i Manchester Uniteds historie. Billy Meredith var en stor brik i den historie. Han spillede sin sidste kamp for Manchester United den 7. maj 1921 mod Derby County. Da var han 46 år og 281 dage.

Kort tid derefter købte Manchester Citys manager Ernest Mangnall ham, og det blev hans sidste klub. Han sluttede karrieren i 1924. Billy Meredith døde den 19. april 1958. Mærkværdigvis den samme dag som en anden af Manchester United store spillere Bobby Charlton spillede sin første af 106 landskampe for England.

Ønsker du at læse mere om Billy Meredith, så findes der en udmærket biografi om ham. Den er skrevet af John Harding og hedder: Football Wizard.