Hvordan realiserer vi bedst drømmen om at komme tilbage i Champions League?

Af Jonas Glargaard

Sent mandag aften stod det klart, at Manchester United oven på et kedeligt, omend forventeligt, nederlag på Stamford Bridge til Chelsea er ude af FA Cup’en. Det blev en kamp der i høj grad blev spoleret af det tidlige røde kort til Herrera. Et rigtig fimset rødt kort i det 35. minut, som ikke nødvendigvis skulle have været dømt. Herefter var det en triviel alibiforestilling – og det var ikke miraklernes tid, da Rashford brændte Uniteds eneste store chance i kampen.

Det exit betød så også, at der nu er nu to turneringer tilbage at spille for i en ekstremt tætpakket sæson for United – og det er nu per facto Mourinhos helt store tilbageværende mål for denne sæson at bringe os i Champions League. Hvordan kommer vi så bedst det? Jeg har kigget lidt på henholdsvis Premier League og Europa League, og reflekteret over Uniteds situation og vores muligheder i de afgørende måneder af sæsonen.

Ligaen – fornemmelse og refleksion

Du kan formentlig genkende denne følelse. Du mødes med gutterne på pub’en bevæbnet med en kølig Guinness, eller måske sidder du bare med fødderne oppe hjemme i sofaen. United møder et middelmådigt hold hjemme på Old Trafford. Nu skal forventningerne indfries og hullet lukkes til konkurrenterne. Du kan spejde det forjættede land Champions League i horisonten. En tidlig dag i marts er det eksempelvis Bournemouth vi møder hjemme – det dårligst præsterende hold i dette kalenderår at bemærke. Men ak og ve, hvad udsættes man for? Et antiklimaks af rang oven på et hav af misbrugte chancer i første halvleg og tilmed et brændt straffe til sidst i kampen.

Ovenstående skuffelse minder til forveksling om det dårlige manuskript til mange af Uniteds hjemmekampe i denne sæson. Det kan godt være, at vi fans skal være positive omkring Uniteds spil sammenholdt med de sidste sæsoners pinefulde præstationer og undervældende underholdningsniveau. Men så skal vi også græmme os bittert over, at dette kontinuerligt gode spil ikke kulminerer i ”nemme” sejre. Dette er i virkeligheden symptomatisk for vores sæson i Premier League – vi har ikke kunnet vinde de kampe på Old Trafford, som vi skulle.

Det skal med i helhedsoplevelsen, at vi vandt Liga Cup’en, dog efter en generelt uinspireret indsats mod Southampton, men med en lykkelig helteafslutning orkestreret af vores frelser i denne sæson, Kong Zlatan – og det skal vi selvfølgelig med rette glæde os over. For undertegnede kan en sejr i Liga Cup’en, med vores historiske niveau in mente, dog ikke fremtvinge de helt store følelser. Den største glæde er en følelse af lettelse over ikke at skuffe. Da Liverpool dagen efter taber stort og fortjent ude mod de detroniserede engelske mestre Leicester, kan dette skabe omtrent lige så stor lykkefølelse. En glæde der skyldes en kombination af, at vi får serveret en chance for at hente dem i ligaen efter en uendelig lang placering som nummer 6 – og den altid lune fornemmelse over dårlige præstationer fra Scouserne.

Endnu et antiklimaks er det, at selvom vi i umindelige tider er ubesejrede i ligaen siden 0-4-nederlaget til Chelsea den 23. oktober i efteråret – i skrivende stund taler vi om 17 kampe som ubesejret – så er 8 af disse kampe desværre endt uafgjort. I alt er United det hold der har spillet flest uafgjorte kampe i denne sæson (!)

Kigger man på nogle af statistikkerne for denne sæson, kan vi se hvorfor og sætte lidt ekstra ind på denne sæsons bugnende frustrationskonto:

  • Flest store chancer misbrugt: Manchester United
  • Flest forsøg på træværket: Manchester United

Det har været stolpe ud indtil videre…

Ligaen – det hårde slutprogram

Jeg har tilladt mig, at opstille den præmis at baseret på stillingen, så vurderes Chelsea at være stensikre og Tottenham og Manchester City næsten at have sikret deres billet i top 4. Vi kommer formentlig til at kæmpe med Arsenal og Liverpool om den sidste plads. Jeg har sammenholdt det resterende kampprogram for alle tre hold for at vurdere vores chancer for at slutte over dem i stillingen, som i skrivende stund ser sådan ud:

4. Liverpool: 28 kampe: 55 point

5. Arsenal: 26 kampe: 50 point

6. Manchester United: 26 kampe: 49 point

Resterende program*

Liverpool

Arsenal

Manchester United

Manchester City (U) Leicester (H) Middlesbrough (U)
Everton (H) West Bromwich (U) West Bromwich (H)
Bournemouth (H) Manchester City (H) Everton (H)
Stoke (U) West Ham (H) Sunderland (U)
West Bromwich (U) Crystal Palace (U) Chelsea (H)
Crystal Palace (H) Middlesbrough (U) Burnley (U)
Watford (U) Sunderland (H) Swansea (H)
Southampton (H) Tottenham (U) Arsenal (U)
West Ham (U) Manchester United (H) Tottenham (U)
Middlesbrough (H) Stoke (H) Crystal Palace (H)
Everton (U) Manchester City (U) – udsat kamp
Southampton (U) – udsat kamp Southampton (U) – udsat kamp

*- Kampe mod top 7-hold er markeret med rød og fed
– Svære udekampe er markeret med
rød (personlig vurdering).

Sammenholdes ovenstående program, tegner der sig hurtigt et visuelt billede af, at United og Arsenal må få det klart sværest. Heldigvis har Liverpools helt store svaghed i denne sæson været præstationerne mod de små hold. En tendens de meget gerne må fortsætte med sæsonen ud. For ellers ligner det desværre, at de står med de bedste kort på hånden. Tillæg dertil nedenstående parametre.

  • Arsenal og United har spillet langt flere kampe
  • Arsenal og United kommer til at stjæle point fra hinanden
  • United har mange giftige udekampe tilbage
  • United er fortsat med i Europa

Som jeg ser det, bør der være rimelige muligheder for at gå forbi Arsenal, men vi er dybt afhængige af at Liverpool dummer sig, hvis vi skal finde os selv i top 4, når stadionuret rundet de 90 min efter 38. spillerunde. Men vi må håbe.

Europa League –mulighedernes kontinent:

Efter et, i efteråret, forholdsvist drilsk og svært gruppespil mod Fenerbahce, Feyernoord og Zorya, måtte United vente til den sidste kamp i gruppespillet før det endelige avancement var sikret. Men nu står United med rigtig fine muligheder for at gå dybt i turneringen. Først blev det til en sikker samlet sejr på 4-0 mod franske Saint-Etienne i 1/16-finalen. Med et godt udgangspunkt på 1-1 fra den første kamp mod FK Rostov, så bør det lykkedes United at drible sig videre i 1/8-finalens returkamp på Old Trafford. Gør vi dette, så står vi blandt de sidste 8 hold i turneringen.

Kastes et blik ned over de resterende hold i Europa League, er dette umiddelbart de sværeste modstandere, som United kan støde på fra kvartfinalerne af (heldigt for os møder de hinanden):

  • Roma/Lyon
  • Gladback/Schalke

De resterende tilbageværende hold burde med al respekt være forholdsvis overkommelige modstandere, så scenen er for alvor sat til at United kan gå hele vejen. Kigger man blot et år tilbage, så ville kvartfinalemodstanderne have set noget vanskeligere ud med Sevilla, Liverpool, Dortmund, Shakhtar Donetsk, Villareal og Athletic Bilbao tilbage i puljen.

Europa League-finalen spilles den 24. maj på Friends Arena i Stockholm. Netop dette stadion kunne sætte en fremragende scene for en United-triumf og dermed også sikre en lykkelig afslutning på en god historie om United (og Zlatan). Det er meget passende for Zlatan at han kan deltage i en mulig finale netop her. Tilbage i november 2016, da han vandt 10. triumf i træk ud af i alt 11 som Sveriges bedste fodboldspiller, blev det afsløret af, at der vil blive rejst en statue ude foran Friends Arena. Det er også det stadion hvor han scorede hele 4 mål i en kamp mod England tilbage i 2012, hvoraf hans saksespark står som et af de vildeste nogensinde scoret i fodbolden.

Der vil være noget charmerende og historisk over at kunne vinde her! Er du også ved at kigge på flybilletter til Stockholm?