Louis Rocca – isfabrikanten, der i et halvt århundrede, betød så meget for Manchester United

I dag er der ikke ret mange, der kender navnet Louis Rocca, men i første halvdel af sidste århundrede spillede han en fremtrædende rolle i Manchester Uniteds historie. Hans forældre, Louis (senior) og Mary, kom til Manchester fra Italien i begyndelsen af 1870erne, hvor de etablerede en isfabrik i Rochdale Road i Newton Heath-området. Louis (junior) blev født mellem september og december 1882. I 1895 blev han tedreng på Newton Heaths stadion i Bank Street og spillede også et par gange på klubbens reservehold.

Han har selv hævdet, at det var ham, der i 1902 foreslog, at klubben skulle hedde Manchester United. Der er dog ingen skriftlige beviser for dette. Newton Heath var kommet i store økonomiske vanskeligheder, og den velhavende bryggeriejer John Henry Davies, der reddede klubben fra konkurs og blev klubbens præsident, skiftede trøjefarven fra grøn/gul til rød/hvid, og han ønskede også, at klubben skulle have et nyt navn.

Louis Rocca deltog i mødet, hvor det blev besluttet, hvad klubben skulle hedde fremover. Der var forslag om Manchester Celtic, men det blev afvist, fordi det var too Scottish (for skotsk) og Manchester Central, som blev afvist, fordi det var too industrial (for industriel). Fra den 24. april 1902 kom klubben til at hedde Manchester United.

I 1903 blev Louis Rocca gift med Mary Emily Wrenshall, og da han i 1911 overtog isfabrikken havde de allerede fået fire børn. Da hans mor døde i 1924, stod han stadig i spidsen for Ice Cream and Confectionary-selskabet, og da var han far til ni børn.

Assistant manager

Siden navneskiftet til Manchester United havde Rocca haft forskellige poster i klubben. Der blev sagt om ham, at han var god til at ordne tingene. Derfor blev bestyrelsen i 1931, da den havde fyret manager Herbert Bamlett, enige om, at han skulle have et mere ansvarsfuldt job i klubben. Sekretæren Walter Crickmer overtog midlertidigt jobbet som manager, og Rocca blev hans assistent.

Imidlertid var klubben igen kommet i alvorlig økonomisk knibe. Louis Rocca blev sat til at finde en investor. Han henvendte sig til James W. Gibson, som var medindehaver af tøjfirmaet Briggs, Jones og Gibson, der tjente massevis af penge på at producere tøj til hæren. Desuden var han også entreprenør. Gibson lod sig overtale til at investere 2.000 pund i klubben. Det er langt over en halv million pund i nutidige penge. Han var også villig til at skyde flere penge ind i klubben, hvis de kunne finde flere investorer, der ville investere 2.000 pund. I de næste 20 år til sin død i 1951 stod han i spidsen for Manchester United.

Chefspejder

Louis Rocca og Walter Crickmer satte efter kraftig opfordring fra James Gibson-administrationen og supporterne et arbejde i gang, som skulle finde unge talenter – især fra lokalområdet – som kunne gå ind på førsteholdet. Det hed Manchester United Junior Athletic Club (MUJAC). Rocca fik igennem den katolske kirke lavet et spejdersystem, hvor man meldte tilbage til ham, hvis man mente, at man havde et emne.

Igennem dette system fandt han en kun 16-årig ung spiller, som i de næste 20 år skulle spille en stor rolle for United. Det var Stan Pearson. Desuden rejste han til Dublin for at kigge på en interessant spiller. Det var dog ikke ham, han tog med hjem. Det blev en spiller, som kom til at spille en endnu større rolle for klubben end Pearson. Det var den mangeårige anfører Johnny Carey.

Matt Busby

I 1932 ansatte Manchester United Scott Duncan som ny manager, og Crickmer og Rocca kom tilbage i deres tidligere roller. Duncan blev fyret i 1937, hvorefter de to atter fik rollerne som manager og assistent, indtil 2. verdenskrig stoppede al turneringsfodbold fra 1939-46.

I slutningen af krigen besluttede bestyrelsen i klubben, at Manchester United skulle have en permanent manager. Louis Rocca sagde dertil: – Overlad det til mig. Jeg har manden.

I 1930 havde han forsøgt at skrive kontrakt med en spiller fra Manchester City ved navn Matt Busby. United havde ikke råd til at betale de 150 pund, som han kostede. De to havde imidlertid holdt kontakten ved lige, og i slutningen af 1944 sendte Rocca et brev til Busby, hvor han skrev, at der var et ledigt managerjob på Old Trafford. Busby var på dette tidspunkt på kontrakt i Liverpool, og klubben regnede med, at han skulle være deres nye manager.

Rocca sendte ikke brevet til Liverpool, men derimod til militærlejren i Italien, hvor Busby var og inviterede ham til et møde på James Gibsons kontor i begyndelsen af februar 1945. Kontrakten blev underskrevet, og resten er historie.

Louis Rocca opnåede inden sin død den 13. juni 1950 at se Manchester United vinde FA Cuppen i 1948 med et hold med spillere som Jack Crompton, John Aston, John Anderson, Johnnie Morris, Stan Pearson og Charlie Mitten, der var alle var produkter af hans og hans hjælperes spejdersystem.