På vej mod pokaltriumf i 1948

Efter sejre over Aston Villa, Liverpool og Charlton i de tre første runder af FA Cupen i 1948 trak Manchester United ’’hjemmebane’’ på Maine Road mod Preston North End, der dengang var en magtfaktor i engelsk fodbold. Holdet havde flere markante spillere. Først og fremmest legendariske Tom Finney, som spillede godt 70 landskampe for England samt den senere legendariske Liverpool-manager Bill Shankly.

Kun to uger tidligere havde Preston været på besøg på Maine Road til et ligaopgør mod United. Den kamp sluttede uafgjort 1-1. United udlignede kun et par minutter før tid. Prestons målmand Jimmy Gooch stod fantastisk i den kamp; men han var skadet til pokalopgøret og blev afløst af unge Jack Hindle, som debuterede.
Manchester United havde også problemer. John Anderson var vendt tilbage efter en skade og spillede ugen før pokalkampen mod Stoke på udebane. Dagen efter døde hans kone, der igennem længere tid havde været syg af turbekulose. Hun blev begravet dagen før kampen mod Preston. Han havde en snak med Matt Busby, og de blev enige om, at han skulle spille. Jimmy Murphy var til stede ved begravelsen, og bagefter kørte de sammen til Blackpool, hvor United var i træningslejr. John Anderson spillede dagen efter en fremragende kamp.

Over 74.000 tilskuere var på plads på Maine Road til kampen. Uniteds spillere lod sig ikke påvirke af, at holdets bus på vej til kampen var stødt sammen med en bus fyldt med United-supportere. Straks fra start lagde de pres på gæsterne, og det ene angreb efter det andet bølgede frem mod gæsternes mål. Midt i 1. halvleg scorede United to mål med kort tids mellemrum ved Charlie Mitten og Stan Pearson. Kort før pausen reducerede Preston efter en fejl i Uniteds forsvar.
I 2. halvleg dominerede Preston fra start – dog uden at skabe de store chancer, og midt i halvlegen øgede Stan Pearson føringen til 3-1. Ti minutter før tid scorede United atter ved Jack Rowley. Kort før tid reducerede Preston til slutresultatet 4-2 til Manchester United.

Semifinale mod de forsvarende pokalvindere

Manchester United havde kvalificeret sig til sin første semi-finale siden 1926. Modstanderen denne gang var de forsvarende pokalvindere fra Derby County, der havde et stærkt hold, hvor den store stjerne var Raich Carter, som allerede havde vundet pokalturneringen med Sunderland i 1937. Han er den eneste spiller, som har vundet FA Cupen på begge sider af 2. verdenskrig.
Kampen mellem de efter manges mening to bedste hold i landet skulle spilles i Sheffield på Sheffield Wednesdays hjemmebane Hillsborough, der gennem tiderne har lagt græs til utallige semi-finaler.

Kampen, der gennem samtlige 90 minutter var meget jævnbyrdig, vil blive husket for en mands store show. Stan Pearson spillede en fremragende kamp og scorede alle tre United-mål i sejren på 3-1. De to første faldt med fire minutters mellemrum omkring den halve time. Derby kæmpede for at få reduceret før pausen, og tre minutter før pausefløjtet lavede centerhalf Allenby Chilton en fejl, og Billy Steel scorede.

I 2. halvleg startede begge hold offensivt, og spillet fortsatte med at bølge frem og tilbage. Efter kun ti minutters spil afgjorde United kampen, da Stan Pearson fra en meget spids vinkel scorede efter et flot indlæg fra Charlie Mitten. Manchester United havde kvalificeret sig til holdets første finale siden 1909.
Læs næste gang om pokalfinalen i 1948, hvor Manchester United mødte Blackpool. Kampen er blevet betegnet som en af de mest velspillede i FA Cupens historie.